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Un lobo en el redil
24 November 2018

Las estrellas más calientes del Universo, y algunas de las más grandes, son llamadas estrellas Wolf-Rayet. Como el gran lobo (wolf, en inglés) malo de los cuentos de hadas, estas estrellas soplan y resoplan y lanzan potentes ráfagas de gas muy caliente.

Cuando dos estrellas Wolf-Rayet se juntan, su viento combinado es suficiente para producir supertormentas potentes. Estas son miles de veces más fuertes que nada que hayamos visto en la Tierra y hacen que se formen gigantescas nubes de polvo también.

Las nubes de polvo son muy comunes en el espacio, pero la forma de molinete en espiral de la de esta imagen no se parece a nada que hayamos visto anteriormente. Fue creada por dos estrellas Wolf-Rayet en órbita una alrededor de la otra.

Mientras bailan entorno a ellas mismas, una de las estrellas se está moviendo mucho más rápido que la otra. De hecho, ¡se está moviendo tan rápido que casi se está rompiendo! Esto es interesante porque las estrellas Wolf-Rayet se encuentran en la parte final de sus vidas, muy adelantadas en el camino a explotar como violentas supernovas.

Si una estrella está girando suficientemente rápido cuando explota, su feroz muerte se convierte en la explosión más energética del Universo: un estallido de rayos gamma.

Los estallidos de rayos gamma son explosiones de energía que brillan más que ninguna otra cosa del Universo. Si se produjese uno en algún lugar cerca de la Tierra, la energía freiría nuestro planeta en un instante.

Por fortuna, los estallidos de rays gamma que hemos visto hasta ahora se encontraban en galaxias lejanas, siendo a menudo suficientemente brillantes como para ser vistos en la Tierra. Sin embargo, existe la posibilidad de que esta estrella Wolf-Rayet que gira rápidamente acabe creando el primer estallido de rayos gamma de nuestra galaxia!

Dato curioso

En el interior de las nubes arremolinadas que rodean estas dos estrellas Wolf-Rayet los vientos soplan a velocidades de 12 millones de kilómetros por hora. ¡Eso es 40 000 veces más rápido que los vientos del huracán más potente registrado en la Tierra!

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Cosmic Serpent
Cosmic Serpent

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